Pesta er på vei

I 2003 var jeg ombord i et fly fra Hong Kong til Tokyo. Det var plassert varme-skannere ved utgangsgaten og jeg var nervøs. Hadde litt feber i en tid da folk var rimelig oppskjørtet av SARS-viruset. Et virus som kunne gi deg en dødelig variant av influensa, uten muligheter for vaksine eller medisiner. En bakterie man heller aldri fant smittekilden til.

Hadde jeg blitt plukket ut av passasjerkøen med høy feber, hadde de sendt meg til et hotellrom fungerende som karantene. Der måtte bare ha sittet til jeg ble frisk og smittefri igjen – eller til jeg døde.

Derfor er det ikke uten grunn at folk er på vakt nå som vi får meldinger om at et SARS-lignende virus (Severe Acute Respiratory Syndrome) har brutt ut i Kina. Den gang, som nå, er myndighetene sparsommelige med opplysninger – noe som bare forverrer de økonomiske konsekvensene av epidemien. Folk har lett for å bli hysteriske når de ikke stoler på hva de hører. SARS-utbruddet i 2003 antas å ha kostet Kina om lag ett prosentpoeng av BNP.

Den gang var kinesisk økonomi mye mindre og enklere enn i dag. Viruset var noe nytt, ukjent og skremmende. Utslagene i dag bør bli mindre enn de var i 2003. Viruset er antatt å være noe mindre farlig enn SARS.

På den annen side er det aldri godt å vite hvor alvorlig et slikt utbrudd vil vise seg å være. Sist forsvant bare basseluskene inn i kinesiske smau – hvilende, for å komme tilbake og plage oss en annen gang i fremtiden. Også i dag er det spørsmål om viruset kan stoppes. Det er allerede meldt om smittede ofre i Sør-Korea, Hong Kong og Japan. I skrivende stund meldes det også at 15 helsepersonell i Kina er smittet.

Her i Norge må vi også være på vakt. Det er som Nobelprisvinner Paul Krugman sa en gang: Noen bøker får deg til å forandre hvordan du forstår verdenshistorien, uten at den forandrer så mye hva du tror om fremtiden. Boka han refererte til var Plagues and People av William Hardy McNeill. En banebrytende bok fra 70-tallet som forklarer hvordan sykdom har forandret verden. Det var altså ikke de grusomme conquistadorene som gjorde størst skade i Sør-Amerika med sine drap og plyndringer. Det var misjonærene som skulle hjelpe de innfødte forstå at Jesus var veien til det evige liv, som drepte mest. Et evig liv de innfødte fikk raskere enn svint som følge av bakterieflommen og sykdommene misjonærfamiliene bar med seg fra Europa.

Det er fremdeles uklart hvor stor økonomisk skade viruset vil gi, denne gangen, men børsen faller moderat tilbake, trolig som følge av en generell økning av risikopremiene. Selv tror jeg et slikt virus kan ramme ganske hardt, i hovedsak turistindustrien – millioner av mennesker kommer til å droppe sine oversjøiske ferieplaner. For den eventyrlysten later det til å bli svært så billige flybilletter fra Norge til Asia i tiden fremover.

Bare pass på at du ikke får feber! Da kan du bli sittende fast lenge.